Los llamados vehículos de nueva generación son los vehículos que funcionan con combustibles alternativos (tales como biodiesel, etanol, hidrógeno o gas natural), incluyendo fuentes sustentables, o que emplean tecnología híbrida usando tanto motores de gasolina o diesel y energía eléctrica.

Las principales tecnologías en desarrollo actualmente son: vehículos híbridos, eléctricos,con celdas de combustible y los que cuentan con motores de combustión avanzada. A continuación, una breve descripción de tales tecnologías, así como sus ventajas y limitantes.

Vehículos híbridos

El vehículo híbrido utiliza dos tipos de motor, uno de combustión interna que puede funcionar con gasolina o con combustibles alternativos y un motor eléctrico que utiliza energía almacenada en baterías. Las baterías se recargan utilizando el motor de combustión y durante el frenado utilizando el motor eléctrico como generador y almacenado esa energía en las baterías.

Existen dos tipos principales de vehículos híbridos eléctricos, los cuales tienen diferentes ventajas y aplicaciones, pero ambos tienen ventajas en lo que se refiere a eficiencia de combustible sobre vehículos con motores de combustión interna convencionales.

Los híbridos paralelos pueden funcionar únicamente con energía de la batería cuando se requiere cero emisiones – en la ciudad – y únicamente con el motor de combustión interna para velocidades más altas o largas distancias.

Los vehículos híbridos en serie funcionan con energía de la batería en todas las condiciones, con un motor de combustión interna relativamente pequeño disponible para recargar las baterías.

Ventajas. economía de combustible, reducción de emisiones contaminantes, autonomía, ya que no requieren conectarse a una toma eléctrica. En algunos países existen incentivos por adquirir este tipo de vehículos

Limitantes. Precios más elevados que los vehículos convencionales.

Varios autos de diferentes marcas empleando con esta tecnología ya se encuentran disponibles en el mercado (BMW, Cadillac Escalade Hybrid, Chevrolet Silverado y Tahoe, Ford Escape y Fusion, Honda Civic, Hyundai Sonata, Lexus varios modelos).

Vehículos eléctricos

Funcionan mediante un motor eléctrico y baterías que almacenan la energía utilizada por el motor. Las baterías son recargadas al conectarse a una fuente de poder. Se ha logrado conseguir una autonomía de 300 km aunque se considera que una autonomía de 150 km es suficiente para el 90% de los recorridos en la ciudad.

Los vehículos eléctricos han estado disponibles en cantidades limitadas desde hace algún tiempo y tienen aplicaciones útiles para uso dentro de la ciudad debido a sus cero emisiones, pero si la energía para recargar las baterías es generada empleando combustibles fósiles, no hay ninguna ventaja medioambiental global. Además, el alcance limitado proporcionado por incluso la mejor tecnología de baterías actual es un factor limitante en su utilidad para uso general.

Ventajas. Zero emisiones contaminantes (si la electricidad fue generada de forma limpia). Reduce dependencia de hidrocarburos.

Limitantes. Requieren conectarse a una fuente de poder. Tiempo de recarga. Autonomía es menor a la de otros tipos de vehículos.

Celdas de combustible

La celda de combustible es un medio para convertir la energía química de un combustible directamente en electricidad, de manera muy eficiente, sin combustión, el cual es un proceso ineficiente y con efectos secundarios indeseables (como contaminantes).

Aunque los vehículos de celdas de combustible (FCVs) siguen siendo una tecnología emergente y no es probable que estén en producción en masa por algunos años aún, son vistos por muchos como la solución a largo plazo para el transporte personal. Las celdas de combustible tienen el potencial de reducir muy considerablemente el uso de la energía y la contaminación y también para reducir nuestra dependencia de combustibles fósiles.

Como la serie de híbridos, los FCVs operan exclusivamente con energía eléctrica, en este caso no hay necesidad de una batería o un motor de combustión interna ya que la celda de combustible hace el trabajo de ambos, y lo hace más eficiente.

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27/02/2011
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